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Olmèques

Olmèques, peuple de la région côtière du golfe du Mexique qui forme la plus ancienne civilisation (1200 av. J.-C.-500 av. J.-C.) en Méso-Amérique (de l'isthme de Panamá au nord de la vallée de Mexico).

Les Olmèques vivent à l'ouest de la péninsule du Yucatán, dans la jungle tropicale des bassins marécageux, à l'emplacement des actuels états mexicains de Veracruz et de Tabasco. Leur influence se propage peu à peu, atteignant les plateaux du Mexique, ainsi que les vallées d'Anáhuac, d'Oaxaca, et celle de Guerrero, située plus à l'ouest.

San Lorenzo, le centre urbain le plus ancien connu, est détruit vers 900 av. J.-C. Il est remplacé par La Venta, une cité construite selon un plan axial qui va influencer pendant plusieurs siècles le développement urbain en Amérique centrale. Une pyramide de terre d'environ 30 m de haut, une des plus anciennes de Méso-Amérique, est érigée au centre d'un complexe de temples et de cours ouvertes.Les Olmèques sont parmi les premiers à utiliser la pierre - acheminée depuis les monts Tuxtla, à environ 100 km à l'ouest de Tula dans leur architecture et leur sculpture. Ces dernières allient réalisations d'importance (par exemple, des têtes masculines colossales, d'une hauteur de 2,5 m environ) et petites figurines de jade.

Ces sculptures peuvent être contemplées, ainsi que d'autres vestiges de la civilisation olmèque, dans la ville de Villahermosa, au Mexique.Les Olmèques sont également connus pour leur culte du jaguar, le jeu de balle et le calendrier de 260 jours. Leur système d'écriture a joué un rôle précurseur dans l'élaboration des hiéroglyphes mayas. Les réalisations culturelles de la civilisation olmèque, dont les sites les plus fameux sont situés à Tres Zapotes, La Venta et Cerro de Las Mesas, ont influencé l'ensemble des civilisations précolombiennes postérieures.